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Raytheon contra piratas

Es solo un hecho que los francotiradores de la Marina de los EE. UU. No vienen al rescate cada vez que los piratas capturan un carguero en las costas de África. La saga del Maersk Alabama, con bandera estadounidense, y su heroico capitán, Richard Phillips, un ciudadano de Vermont que se ofreció como voluntario para convertirse en rehén de los piratas a cambio de la liberación de su tripulación, ha dominado las noticias durante los últimos días.

La historia es familiar, si no el final. Por lo general, es algo como esto: un petrolero de propiedad griega operado por Holanda y con bandera de Chipre es secuestrado en el Golfo de Adén. Alguien, en algún lugar, paga un rescate de 2 millones de dólares y el barco es liberado. Enjabonar, enjuagar, repetir. Ya hoy, CNN informa que dos cargueros adicionales han sido secuestrados por piratas frente a Somalia.

¿Qué está pasando? No estoy diciendo que los marineros mercantes deban estar equipados para defenderse de los atacantes con Uzis, pero al menos démosles medios no letales para protegerse a sí mismos y a su cargamento. Hay una empresa que ya tiene un pie en las aguas.





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¡Barbanegra vive!
Rescate debido a la piratería frente al Cuerno de África, dirigido a transportistas comerciales, incluidos Maersk y DryShips (NASDAQ: DRYS), costó unos 150 millones de dólares en toda la industria en 2008. En lo que va de 2009, la tendencia de los ataques piratas se ha intensificado. Más importante aún, las tarifas de seguro para los barcos que viajan a través del Golfo de Adén se han multiplicado por diez el año pasado, lo que ha ejercido presiones adicionales sobre los márgenes de envío.

Las circunstancias han obligado a transportistas como Frontline (NYSE: FRO) para hacer planes para desviar sus embarcaciones, alargar los viajes y aumentar el costo de envío para compradores como los magnates del petróleo. BP (NYSE: BP), ExxonMobil (NYSE: XOM) y Chevron (Bolsa de Nueva York: CVX). Sin embargo, por grande que sea esta historia, la pregunta más importante es la siguiente: ¿cómo logran cuatro tipos en un esquife secuestrar un barco mucho más grande? tripulado por una tripulación de 20 ?



Respuesta: Los piratas tenían armas; la tripulación no lo hizo.

¿Quién lleva un cuchillo a un tiroteo?
Sábados Wall Street Journal describió el debate que se libra entre los marineros mercantes que quieren armas para protegerse de los piratas y los armadores que parecen pensar que es más barato, y menos complicado, pagar los rescates. Las preocupaciones acerca de armar a los mercantes van desde los costos del seguro (más armas significa que más personas recibirán disparos y se entablarán demandas) hasta el temor de que los puertos comerciales se nieguen a permitir que atraquen los buques armados.

Personalmente, no veo ninguna razón por la que los barcos deberían no estar armado. Si el propietario de una bodega puede mantener una escopeta recortada debajo del mostrador para proteger su caja registradora, ¿por qué un superpetrolero saudí no puede guardar algunas pistolas de 9 mm en su casillero de armas para proteger una inversión de 250 millones de dólares? Pero también comprendo las preocupaciones de los armadores. Y en ellos, veo una oportunidad para Raytheon (NYSE: RTN) para salvar el día y hacer algunas ventas de su nuevo sistema de armas 'no letales' de alta tecnología llamado 'Silent Guardian'.



Raytheon al rescate
Dejando a un lado las preocupaciones legales y regulatorias, los críticos del movimiento para armar a los mercantes argumentan que las armas pequeñas no serán suficientes para defender los buques comerciales. Los piratas, señalan, no llevan cuchillos a un tiroteo, ni siquiera se limitan a las armas pequeñas. Normalmente se hacen a la mar armados con todo, desde armas de asalto totalmente automáticas hasta granadas propulsadas por cohetes.

Y aunque puedo ver naves comerciales que consiguen permiso para llevar rifles y pistolas en un casillero de armas seguro, escalar el armamento a juegos de rol y ametralladoras calibre .50 atornilladas a la cubierta de popa sería otra cosa completamente diferente.

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Pero, ¿qué pasa con una alternativa no letal de alta tecnología? El Silent Guardian Active Denial System (ADS) de Raytheon utiliza tecnología de ondas milimétricas, básicamente, es como un gran horno de microondas con un 'extremo de disparo', para excitar las moléculas de agua en las capas superficiales de la piel de sus objetivos. El efecto se ha descrito como la creación de la sensación de 'una bombilla [encendida] presionada contra la piel'. Sin embargo, el arma no es letal porque su radiación no puede penetrar lo suficientemente profundamente en el cuerpo humano como para causar una lesión duradera.

Con un peso de más de tres toneladas y una antena de casi cuatro pies cuadrados, el ADS de Raytheon es un poco voluminoso para que el soldado de infantería promedio lo lleve a la batalla. Pero me imagino que encajaría bastante bien en medio del barco en un superpetrolero. Además, además de no ser letal, ADS cuenta con el rango necesario para mantener a los malos a una distancia segura.

'Arrr… ¡me tienes!'
Raytheon ya ha estado explorando la posibilidad de usar ADS para frustrar a los piratas, al igual que la Armada. Un artículo de noviembre en Tiempos de la Marina describe las indagaciones que hizo la Armada con respecto a su ADS para protegerse de los piratas, una llamada 'declaración de necesidad urgente' emitida por el comandante de la Quinta Flota, el vicealmirante Bill Gortney.

Pero la Marina no puede estar en todas partes a la vez; Por lo tanto, los buques civiles frente a las costas africanas deben estar equipados con los medios para defenderse. ¿Es el sistema de Raytheon lo suficientemente rentable como para que los transportistas lo instalen en sus flotas de barcos en riesgo?

Si bien el precio es notoriamente difícil de precisar en el armamento de defensa, el Departamento del Sheriff del Condado de Los Ángeles hizo que Raytheon lo construyera un prototipo reducido por $ 3 millones. Un pedido más grande de armamento probablemente traería más reducciones de costos. Si la amenaza pirata continúa aumentando, esta podría ser una compra razonable, especialmente para los valiosos petroleros y cruceros dentro del área.

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Si las armas pequeñas no son lo suficientemente grandes y las ametralladoras pesadas son una alternativa políticamente insostenible, entonces ADS podría ser la respuesta que necesitamos para derrotar a los piratas y aumentar las ganancias de Raytheon en el proceso.



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