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Bad Brains: La NFL y su crisis de conmociones cerebrales

“El poder no concede nada sin una demanda; Nunca ha sido y nunca será.'
- Frederick Douglass

El fútbol es un deporte peligroso, con riesgos para la salud inherentes. Cuando los jugadores se disfrazan, se ponen cascos y chocan entre sí, es de esperar que se produzcan lesiones: huesos rotos, ligamentos desgarrados, esguinces, contusiones, etc. Son parte integrante del deporte. Pero, ¿qué sucede cuando la ciencia descubre riesgos inesperados para el bienestar físico y mental de los jugadores? ¿No debería la dirección estar obligada a informar y proteger a sus empleados (jugadores) de cualquier peligro potencial a largo plazo? Estas son las preguntas que la Liga Nacional de Fútbol Americano intenta manejar en lo que se ha convertido en uno de los temas más comentados en los deportes profesionales en los últimos años: las conmociones cerebrales y el trauma cerebral que provocan las conmociones cerebrales.

Cada año, durante una temporada determinada, aproximadamente el 15% de los jugadores de fútbol sufre una lesión cerebral traumática leve. Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, las probabilidades son aún peores para los atletas adolescentes: cada año, los jugadores adolescentes sufren cerca de 2 millones de lesiones cerebrales. La probabilidad de sufrir una conmoción cerebral es tres veces mayor para los futbolistas que para el segundo deporte más peligroso (el fútbol femenino). Además, según Grantland.com, los jugadores de fútbol americano de secundaria que sufren tres o más conmociones cerebrales tienen casi 10 veces más probabilidades de presentar múltiples respuestas anormales a una lesión en la cabeza, incluida la pérdida del conocimiento y la amnesia persistente.





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Definición de conmociones cerebrales y encefalopatía traumática crónica
Una conmoción cerebral se define como 'una lesión en una estructura blanda, especialmente el cerebro, producida por un golpe violento y seguida de una pérdida de función temporal o prolongada'. La fuerza de tal golpe hace que el cerebro se mueva tan rápido a través del líquido cefalorraquídeo que golpea contra el cráneo mismo. El impacto puede causar hematomas en el cerebro, desgarro de los vasos sanguíneos y daño a los nervios.

No es necesario perder el conocimiento para sufrir una conmoción cerebral. Aquellos que han experimentado conmociones cerebrales repetidas son susceptibles a la encefalopatía traumática crónica (CTE), una enfermedad degenerativa que afecta al cerebro y que se cree que es causada por traumatismos craneales repetidos que resultan en grandes acumulaciones de proteínas tau, matando células en regiones responsables del estado de ánimo y las emociones. y funcionamiento ejecutivo ', según El blog de conmociones cerebrales . Los síntomas de CTE incluyen deterioro cognitivo, demencia, depresión, pérdida de memoria, problemas de concentración o atención, desorientación, confusión, temblores, problemas del habla y pérdida de los sentidos. CTE es bastante similar a - y es a menudo mal diagnosticado as - la enfermedad de Alzheimer en el sentido de que quienes la padecen a menudo experimentan pérdida de memoria, trastornos del estado de ánimo y depresión.



Las conmociones cerebrales no siempre han recibido ese nombre. Ya sea por ignorancia u ofuscación, cuando un jugador sufriría un traumatismo en la cabeza, la liga (locutores, entrenadores, oficiales de la liga) utilizó un lenguaje codificado para mitigar el alcance de la lesión. Por ejemplo, un jugador que ha sufrido una conmoción cerebral se consideraría 'sacudido' en una jugada. El equipo podría publicar una declaración de que un jugador había sido 'golpeado' o 'zumbado'.

Los términos utilizados para describir el trauma cerebral todavía son algo confusos y engañosos. Algunas conmociones cerebrales en la liga se diagnostican como 'menores'. En realidad, no hay conmociones cerebrales menores: el trauma cerebral es un trauma cerebral. En la década de 1990, los jugadores con conmociones cerebrales a menudo recibían sales aromáticas al margen y eran enviados directamente de regreso al campo para continuar jugando. No era extraño que los jugadores sufrieran múltiples conmociones cerebrales. en el mismo juego . ¿Por qué poner en peligro la carrera y el bienestar físico de un jugador? La respuesta implica grandes cantidades de dinero.

El fútbol es un gran negocio
Dejemos esto claro: la NFL es un negocio ante todo. Y es un gran negocio. Enorme. El año pasado, la NFL generó $ 9 mil millones en ingresos. Posee casi $ 1 mil millones en activos y pagará a su comisionado, Roger Goodell, casi $ 20 millones en 2019. De los tres grandes deportes estadounidenses (es decir, béisbol, fútbol y baloncesto), ocupa el primer lugar.



Hubo un tiempo en que el béisbol se consideraba uniformemente el pasatiempo de Estados Unidos. Ya no. Siempre me sorprendió que el béisbol fuera el niño favorito de Estados Unidos, considerando que el fútbol se basa en los mismos elementos que siempre han impulsado la conciencia colectiva de este país: la violencia controlada, la conquista y el control del territorio, una compleja jerarquía de autoridad y la idea de los hombres. preparándose y entrando en batalla.

Sin los ritos oficiales de paso a la edad adulta en la juventud estadounidense, el fútbol ha sido durante mucho tiempo una especie de sustituto, una forma en que los adolescentes se prueban a sí mismos, para reapropiarse de la bravuconería, la bravuconería y el nihilismo de lo que significa convertirse en un hombre. ¿Pero a qué precio? Estas batallas tienen lugar en el campo de juego, todos los viernes por la noche para millones de jugadores de la escuela secundaria, todos los sábados por la tarde para los jugadores universitarios y los domingos para la mayoría de los jugadores de fútbol profesional. Después de haber jugado a ambos lados de la pelota para un equipo de fútbol de tres campeonatos estatales, cuando llega el otoño y un frío llena el aire, he sido culpable de repetir como un loro uno de los clichés más grandes del deporte: '¡Este es un buen clima para golpear!' El coro de almohadillas rompiéndose, hombreras rompiéndose y cascos chocando: A los jugadores les encanta. A los fans les encanta. Sobre todo, a los propietarios de la NFL les encanta.

Si bien la NFL disfruta de un éxito financiero y una popularidad incomparables en este país, lo ha hecho sin preocuparse ni tener en cuenta el bienestar a largo plazo, tanto físico como financiero, de sus componentes clave: sus jugadores. Dentro de los dos años de jubilación, el 78% de los exjugadores de la NFL han ido a la quiebra o 'están bajo estrés financiero'.

Como negocio próspero, la liga no ha podido desprenderse de sus energías y aprovechar sus innumerables recursos para sus propios empleados. Cualquier organización que se precie necesita nutrir a sus cuatro grupos de interés clave: sus clientes, sus inversores, sus empleados y el mundo en general. Los fans parecen felices. Pero el problema con la NFL (incluido Goodell, los propietarios y gerentes generales de los equipos y los entrenadores en jefe) es que ha mostrado preocupación principalmente por sus inversionistas. Es decir, a las compañías que pueden ayudar a propagar la dinámica de dinero y poder que mantiene a la liga en la cima de los índices de audiencia de televisión, ventas de camisetas, asistencia a estadios, etc. Este éxito financiero se ha producido a expensas de la salud de los jugadores.

Lo que dice la ciencia
Aunque los datos científicos sobre CTE y sus efectos son relativamente incipientes, las conmociones cerebrales y la gravedad de sus secuelas se conocen desde hace años. Más de 4,000 exjugadores de la NFL se han unido a una sola demanda colectiva contra la liga por ocultar intencionalmente información crítica sobre el efecto del trauma repetido en el cerebro. Estos jugadores alegan que la NFL ha sabido sobre el daño a largo plazo que pueden causar las conmociones cerebrales, pero no brindó a sus empleados (jugadores) una advertencia adecuada sobre el vínculo causal entre múltiples conmociones cerebrales y el deterioro cognitivo en la vida posterior.

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En 2005, una serie de estudios clínicos realizado por neurólogos independientes determinaron que múltiples conmociones cerebrales causan problemas como demencia y depresión. Se estudiaron los cerebros de los jugadores fallecidos y se encontró que tenían CTE presente; los neurólogos descubrieron que el CTE de hecho fue provocado por un trauma cerebral repetido (léase: múltiples conmociones cerebrales). El Comité de Conmociones Cerebrales de la NFL negó cualquier vínculo entre las conmociones cerebrales y el deterioro cognitivo, e incluso pidió que el artículo se retire de la revista científica en la que se publicaron los estudios. Irónicamente, el comité de la NFL no contenía neuropatólogos, pero estaban intentando discutir y refutar los hallazgos neuropatológicos.

En 2007, la liga programó una cumbre sobre conmociones cerebrales. De acuerdo con la Diario de NYSBA , científicos independientes Fueron invitados para venir y presentar sus hallazgos sobre conmociones cerebrales y traumatismos relacionados con las conmociones cerebrales. Después de la conclusión de la cumbre, la NFL mantuvo su postura de que la investigación 'no ha demostrado que tener más de una o dos conmociones cerebrales conduzca a problemas permanentes'. En 2008, la Dra. Ann McKee, de la Universidad de Boston, c o - D irector de El Centrar para el Estudio de la encefalopatía traumática, declaró: 'Existe una evidencia abrumadora de que [CTE] es el resultado de traumatismos cerebrales subletales repetidos'. Aún así, la NFL (a través del Dr. Ira Cason) negó cualquier vínculo entre los dos, afirmando: 'No hay suficiente evidencia científica válida, confiable u objetiva para determinar si ... los impactos repetidos en la cabeza en el fútbol profesional dan como resultado un cerebro a largo plazo daño.'

En septiembre de 2009, la NFL encargó un estudio a la Universidad de Michigan, que fundar que los exalumnos de la NFL padecían la enfermedad de Alzheimer (o enfermedades similares relacionadas con la memoria) a un ritmo 19 veces mayor que el de los hombres de 30 a 49 años de edad. Como resultado, el Congreso anunció que celebraría una audiencia para discutir estos hallazgos. Finalmente, la NFL (más tarde en 2009) admitió lo que la investigación médica había estado indicando durante varios años, con el portavoz de la NFL Greg Aiello. narración Los New York Times , 'Es bastante obvio a partir de la investigación médica que se ha realizado que las conmociones cerebrales ... conducen a problemas a largo plazo'.

Aquí está, en blanco y negro: la NFL demostró no haber advertido a sus empleados sobre un peligro crítico, y ahora la liga está sufriendo las consecuencias. Podría amenazar el sustento financiero de la propia NFL.

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Este tipo de subterfugio no es nada nuevo. Durante años, el gran tabaco negó cualquier correlación causal entre el tabaquismo y diversas formas de cáncer / mala salud. Una vez que la ciencia se puso al día, la evidencia se volvió innegable y las empresas tabacaleras se vieron obligadas a admitir su culpabilidad.

En 2006, un Tribunal de Distrito de los EE. UU. Declaró a las empresas tabacaleras culpables de engañar al público sobre los riesgos para la salud de fumar. El juez de ese juicio escribió que las empresas, incluidas Tabaco americano británico , Altria / Philip Morris , y RJ Reynolds, entre otros, actuaron 'con un enfoque único en su éxito financiero y sin tener en cuenta la tragedia humana o los costos sociales que el éxito generó'.

Aún no conocemos el alcance y la profundidad completos de los jugadores de fútbol que padecen la afección, pero a medida que avancen las investigaciones y la ciencia, es probable que el CTE se descubra como un problema generalizado entre los jugadores de fútbol de todas las formas y tamaños, y de todas las edades. . Según una investigación realizada por el Centro de la Universidad de Boston para el Estudio de la Encefalopatía Traumática, el tejido cerebral de 18 de los 19 exjugadores de la NFL fallecidos dio positivo en la prueba de CTE.

El verdadero catalizador de la CTE como un problema emergente de alto perfil se puede atribuir, en gran parte, a la investigación detrás de varios exjugadores de la NFL que se suicidan. Ex alumnos de la NFL como Dave Duerson, Andre Waters, Terry Long y, más recientemente, Junior Seau (cuya familia ahora está demandando a la NFL), se han suicidado. Ellos y otros 30 exjugadores de la NFL han sido diagnosticados post-mortem con CTE.

El CTE ha estado presente en los boxeadores profesionales durante muchos años, pero la misma protesta pública nunca golpeó a los medios deportivos con tanta fuerza como lo ha hecho en el fútbol profesional. En el boxeo, no existe un organismo rector central para implementar las reglas de seguridad, para investigar las irregularidades o para velar por el bienestar general de sus combatientes. Los boxeadores sufren traumatismos cerebrales y no tienen ningún recurso, no tienen un sistema de apoyo con el que expresar sus preocupaciones. La brutalidad estaba ahí para que todos la vieran, y quizás esta sea, al menos en parte, la razón por la que el deporte ha sido relegado a las sombras, un espectáculo secundario marginal que ya no se considera un jugador importante en la escena deportiva de EE. UU.

Hace años, antes de que se conocieran públicamente los efectos de la demencia pugilística, el deporte se transmitía en la televisión nacional todos los sábados para que la nación lo viera. Ahora, el boxeo se ha reducido a la periferia. Con la NFL, hay demasiado dinero y popularidad como para simplemente barrer estas lesiones debajo de la alfombra y seguir adelante. A diferencia del boxeo (donde no hay sindicato), los jugadores de fútbol americano pertenecen a un sindicato y han forzado el problema con la gerencia de la NFL a través de demandas colectivas, forzando la mano de la NFL.

Un peligro ineludible
La evidencia con respecto al vínculo entre el fútbol y el trauma cerebral es innegable, y la NFL ha refinado y modificado recientemente sus reglas en un intento por disminuir la cantidad de conmociones cerebrales que sufren sus jugadores cada año. Esta es una tarea imposible: las violentas colisiones durante los partidos de fútbol son una parte integral e inextricable del juego tal como se construyó originalmente. No es realista intentar legislar el eje del deporte. Los jugadores están siendo penalizados y multados por golpes que se consideraban rutinarios y legales hace solo unas temporadas. Si bien el comité de reglas de la NFL parece centrarse en los golpes destacados, son los golpes subconmocionales, los que experimentan los linieros ofensivos y defensivos en cada jugada, los que son tan peligrosos como los más visibles que sufren otros jugadores.

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Si la NFL realmente se preocupa por la salud de sus jugadores, como pretende, entonces el juego no puede continuar en su encarnación actual. Debe ser alterado drásticamente o abolido por completo. Obviamente, la NFL no se va a cerrar sola, así que continúa con la farsa.

El problema es que muchos ex jugadores y sus demandas, si tienen éxito, le costarían a la liga cientos de millones de dólares. A su vez, esto también costará dinero a las 32 aseguradoras de la liga, lo que las obligará a aumentar las primas para compensar el mayor riesgo de demandas.

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La NFL tiene bolsillos profundos y podría ser capaz de soportar estas pérdidas financieras, pero como Los New York Times ha informado , el fútbol a otros niveles sufrirá. Las ligas juveniles, los programas de escuelas secundarias y los programas universitarios se verían obligados, como resultado del aumento de las primas, a aumentar las tarifas o implementar otras medidas severas, como pedir a los jugadores que renuncien a su derecho a demandar a las escuelas / organizaciones. No es descabellado prever que las ligas de fútbol pipí, las escuelas secundarias e incluso los programas universitarios se cerrarán por completo simplemente para evitar el posible desastre financiero que podría resultar de la ejecución de las operaciones de fútbol. En consecuencia, el grupo de talentos de la NFL (jóvenes y adolescentes que ejercen su oficio y apuntan a los profesionales) simplemente se evaporaría. El mes pasado, un estudio publicado por investigadores de UCLA en el Revista estadounidense de psiquiatría geriátrica muestra que el CTE se puede detectar en pacientes vivos. Este descubrimiento es tremendamente importante ya que ahora podremos diagnosticar exactamente cuántos jugadores, en todos los niveles, padecen CTE.

El futuro es incierto
Una vez que procesamos estas posibilidades, comenzamos a ver el alcance total del problema que enfrenta la NFL: el fútbol en este país posiblemente no exista en 10 o 15 años. Si eso parece una suposición absurda, considere que el 40% de las acciones de la lista Fortune 500 de 1983 ya no existe .

La muerte de la NFL probablemente comenzará con estas demandas por responsabilidad. Incluso los fabricantes de equipos de la NFL no son inmunes a las consecuencias del CTE. De acuerdo a Forbes , Riddell, el fabricante oficial de cascos de la NFL, ahora enfrenta acusaciones de aproximadamente 2.500 demandantes que buscan daños y perjuicios por comercializar falsamente sus cascos con la capacidad de prevenir o reducir las conmociones cerebrales en porcentajes sustanciales (alegando aproximadamente una reducción del 31% en las conmociones cerebrales).

Si se descubre que Riddell, una vez una empresa pública pero ahora propiedad de la firma de capital privado Fenway Partners, tergiversó deliberadamente la funcionalidad de su producto, podría sufrir terribles consecuencias financieras . No hay casco ni equipo que pueda prevenir las conmociones cerebrales en el fútbol. Los cascos fueron concebidos originalmente para que los jugadores dejaran de romperse el cuello y fracturarse el cráneo durante el fútbol. No pueden prevenir o incluso reducir notablemente las conmociones cerebrales porque la lesión es interna: el cerebro se estremece por la ferocidad del golpe. Irónicamente, los cascos de hoy probablemente contribuyan a las conmociones cerebrales en lugar de reducirlas, porque los jugadores se sienten cómodos lanzándose contra otros jugadores a velocidades más altas y con un impacto aún más fuerte.

A medida que la NFL es atacada desde varios ángulos (demandas, protestas públicas, investigación científica y escrutinio de los medios), la columna vertebral de la liga, sus jugadores (antiguos y actuales), podrían ser, en última instancia, el punto de inflexión en la desaparición de la NFL. Los jugadores ahora están expresamente preocupados por su propio futuro con respecto a su salud física y mental. Están hablando y la gente escucha. El ex corredor de los Kansas City Chiefs, Thomas Jones, decidió donar su cerebro al Sports Legacy Institute para que lo estudien en busca de evidencia de CTE. Jones no tiene idea de cuántas conmociones cerebrales ha sufrido en sus 12 años de carrera profesional, pero teme por su bienestar mental años después.

El ex-safety de los San Diego Chargers y los New England Patriots, Rodney Harrison, también ha expresado su preocupación por el trauma relacionado con la conmoción cerebral. Harrison dice Teme lo que podría sucederle como resultado de las aproximadamente 20 conmociones cerebrales que ha sufrido a lo largo de su carrera. Actualmente, Harrison dice que ahora experimenta síntomas de soledad, aislamiento y ansiedad. 'Estoy muerto de miedo. Tengo cuatro hijos, tengo una esposa hermosa y estoy muerto de miedo por lo que me pueda pasar dentro de 10 o 15 años '', le dijo Harrison a Bob Costas en un segmento que se transmitió esta semana. Afirma que durante sus primeros cinco o seis años en la NFL, nunca había escuchado la palabra 'conmoción cerebral' mencionada por los equipos.

El principio del fin
Con el gran juego acercándose este fin de semana, la NFL está preparada para su evento anual más rentable. El juego se jugará y millones de personas en todo el mundo lo sintonizarán para verlo. Los anunciantes gastarán millones para que sus anuncios se emitan durante el juego. Los ejecutivos de la liga disfrutarán de la culminación de otra temporada exitosa. Pero no se equivoque: la batalla no terminará el domingo. No para los jugadores. Cuando suene el pitido final, se quitarán los cascos y se irán a casa con sus familias, sabiendo que pueden tener décadas más para luchar y que lo que está en juego para ellos se extiende mucho más allá de las líneas de tiza del campo de fútbol o los dólares. en sus cheques de pago.

Se nos recuerda que todos los imperios son temporales. Todos los gobernantes son codiciosos. Cuando se ve bajo esta lente, es apropiado que la NFL, que en sus propias películas se refiere a sus jugadores como gladiadores romanos, se haya preparado para una caída trágica.

Jesse Goodman es un escritor independiente que vive en Washington, D.C. No posee acciones de ninguna de las empresas mencionadas.



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